Los formatos más importantes para fotos e imágenes digitales

Para empezar a trabajar con imágenes, lo primero es conocer los formatos de imagen más importantes. Se diferencian en diferentes características, aquí nos centraremos en dos: la compresión y el tratamiento del color. Como siempre, se va a mantener el artículo lo más breve y práctico posible, los enlaces a la largo del mismo llevan a la información que amplía los temas aquí discutidos.

Actualmente prácticamente todos los formatos utilizan compresión, hay que distinguir entre la compresión sin pérdidas que mantiene toda la información original y la compresión con pérdidas que “engaña” al usuario aprovechando las debilidades de la percepción visual humano y simplificando detalles de la imagen que éste no va a percibir. En este último caso, una vez aplicado el proceso la información se ha perdido y no se puede volver recuperar, por mucho que en el cine y la televisión nos quieran hacer pensar lo contrario con auténticos disparates como el de la siguiente secuencia:

Existen multitud de formatos para comprimir las imágenes digitales, para ser prácticos nos centraremos en los tres más utilizados: JPG (o JPEG), GIF y PNG. Por ejemplo: es muy frecuente que las cámaras digitales guarden las imágenes en JPG, el más empleado para las fotografías. Para cambiar su tamaño, resolución o formato hay que emplear un editor de imágenes, como Photoshop, GIMP o Paint.NET.

La profundidad de color

Cada pixel (punto) de la imagen tiene codificado un color, para ello se usan un número determinado de bits, cuanta más profundidad de color más bits y por tanto más tamaño de archivo para una imagen con una determinada resolución. Así una codificación de color de 8 bits requerirá el doble de espacio de almacenamiento que una codificación de 16.

La tabla siguiente muestra las opciones más habituales de profundidad de color, obsérvese que el número de colores disponibles aumenta de manera exponencial con el número de bits:

Número de bitsNúmero máximo de colores
8256
1665.536
24 (color verdadero, cubre, incluso supera el número de colores perceptibles por un humano)16.777.216
32 (color verdadero más soporte de niveles de transparencia)16.777.216 + 256 niveles de transparencia

Los formatos de imagen y sus principales diferencias

Para elegir el formato adecuado para una imagen hay que valorar su contenido (fotografía, gráfico, etc.), la calidad (dependiendo de su destino: impresión en papel, publicación en web…) y el tamaño del archivo. Vamos a ver ahora en qué se diferencian en ese sentido los formatos de imágenes.

El formato GIF

Una imagen GIF puede contener entre 2 y 256 colores entre 16,8 millones de su paleta. Por lo tanto, dado el número de colores limitado, las imágenes que se obtienen con este formato por lo general son muy pequeñas.

Sin embargo, dado que su algoritmo de compresión (sin pérdidas) LZW estaba patentado, todos los editores de software que usaban imágenes GIF debían pagarle regalías (royalties) a Unisys, la compañía propietaria de los derechos. Esta es una de las razones por las que el formato PNG se está volviendo cada vez más popular, en perjuicio del formato GIF.

¿Cuándo es conveniente usar el formato GIF?

  • Cuando la imagen es pequeña
  • Cuando se requiera una animación para ser utilizada en Internet.
  • Cuando la imagen tiene 256 colores o se verá bien con ese número de colores.
  • Si la imagen contiene altos contrastes o grandes bloques de color.
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El formato JPG

JPEG (siglas de Joint Photographic Experts Group) o JPG soporta 16,7 millones de colores (24 bits) y es el más empleado (y adecuado) para las fotografías. Al contrario que GIF, usa compresión con pérdidas. Permite ajustar el grado de calidad variando el nivel de pérdidas desde un 0% (sin pérdidas) hasta extremos que normalmente ya suponen inutilizar la imagen.

Esto se puede apreciar perfectamente en la anterior imagen del gatito , la cual se ha comprimido en exceso para ilustrar este efecto.

El formato JPG puede ser adecuado cuando:

  • Se requieran imágenes con 24 bits (16.7 millones de colores).
  • Cuando la imagen es una fotografía o contiene tonos continuos. No realiza su función muy bien con diagramas, capturas de pantalla, comics, dibujos animados u otras imágenes de alto contraste.
  • Serán usadas para su distribución en Internet, se quiere por tanto un peso mínimo de las mismas.
  • Se requieren fotografías con un reducido tamaño de archivo.

El formato PNG

Este formato fue desarrollado para superar las limitaciones del GIF y utiliza una compresión sin pérdidas, no está sujeto a las patentes que pesan sobre el empleo del GIF.

El formato permite imágenes con color verdadero, escala de grises y paleta de 8 bits. Al igual que el GIF es adecuado para imágenes con pocas variaciones de colores. En estos casos, a diferencia de JPG, reproducirá la imagen de una manera perfecta, en la izquierda se puede ver una comparativa entre el comportamiento del formato JPG comprimido con pérdidas frente a PNG sin pérdidas.

Por tanto, el formato PNG será adecuado cuando se quiera:

  • Trabajar con niveles de transparencia (canal alfa).
  • Compresión sin pérdida para imágenes de color de alta resolución y alto contraste.
  • Imágenes de alta calidad con compresión sin pérdida.

El formato BMP

El BitMaP es el formato nativo del sistema operativo Windows de Microsoft y el más simple de todos: define los valores de cada pixel, uno a uno, de abajo a arriba y barriendo las líneas de izquierda a derecha. Los datos se pueden comprimir, pero esta opción casi nunca se emplea.

Su gran problema es que genera archivos enormes y por tanto no se debería utilizar nunca, se encuentra completamente desfasado y se menciona solamente para insistir precisamente en que el usuario evite utilizarlo.

El formato RAW

Este formato se menciona también por completitud más que por su utilización práctica por el lector del artículo. El formato RAW (en Ingles No alterado o en Forma Natural, para el caso de imágenes entiéndase como Formato de Imagen sin Compresión o Crudo) es un formato de archivo digital de imágenes que contiene la totalidad de los datos de la imagen tal y como ha sido captada por el sensor digital de la cámara digital.

Suele tener una mayor profundidad de color (36 o 48 bits) y se considera un formato orientado a profesionales, para el tratamiento posterior de las imágenes.

Acerca del autor: Berto López

Soy autor y cofundador de este blog, e Ingeniero en Informática de formación.

He sido tanto empleado como empresario, esto último durante casi una década en la que he trabajando en la implantación de proyectos tecnológicos en sectores con grandes carencias en conocimiento de las nuevas tecnologías, como Retail y Pymes.

Lo que he vivido en esta experiencia ha sido la inspiración para crear el blog: divulgar las enormes oportunidades que esconde la web 2.0 y el marketing online y que la mayoría de las personas, en especial pequeños profesionales y empresarios, no están aprovechando para concienciarles, motivarles y ayudarles a desarrollar su verdadero potencial.

Y, por supuesto, a pasárselo bien haciéndolo :)


Comentarios

  1. Llegué acá porque pusé una imagen de portada que tarda en cargar como 5 segundos jaja. Incluso luego de la compresión de imágenes de Webempresa y de usar Wp Super Cache, estoy en un tiempo de carga de 2.5 seg. Me faltan los subdominios para archivos estáticos que estoy por crear. Pero el tema de imágenes bien aclarado es genial, porque todos usamos imágenes y nunca nos fijamos en sus diferencias. Un abrazo 🙂

  2. Hola
    ¿Qué tamaños de ancho y alto se necesitan poner para que una imagen de un post se ajuste perfectamente al marco de ese artículo?
    Gracias
    Saludos
    Noemí

    • Berto López dice:

      Hola Noemí,

      No hay un valor fijo, eso depende del diseño de tu blog (de su “tema” en el caso de WordPress).

      Lo normal es que sea un valor entre 600-700px, mi consejo para ser prácticos: experimenta con diferentes imágenes de prueba dentro de esta horquilla y ves cómo van quedando.

      ¡Un saludo!
      Berto

  3. Cómo hago un fotografía Con fondo transparente para hacer lo q mostraste en el tutorial de la portada de Facebook? Podrías ayudarme?

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